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Science:“潘多拉”病毒打破现今对病毒的基本认识

日期:2013-07-25 00:00:00

这支法国研究团队在澳大利亚墨尔本一个池塘中发现了其中一种病毒,另一种则在智利海岸外取得。这两种病毒不只是体积巨大,其基因组要比普通病毒来得复杂。科学家称这种巨大病菌的发现可能意味着一种全新的生命体,其为NLF(New Life Form)。

这项发现模糊了病毒和生命的界线,一直以来病毒被认为体积极小、基因简单,不被归类为生命的一种。这项发现将会打破世界对病毒的基本认识,法国国家科学研究中心(French National Center for Scientific Research)的研究主任尚塔尔‧阿贝热尔(Chantal Abergel)是这么认为的。

此次新发现的巨型病毒之所以被命名为“潘朵拉”,是源于它们的形状,由于其形状接近古希腊罐子,让科学家想起潘朵拉盒子的神话。巨型病毒在传统的光学显微镜下就能观察到,其体积长约1微米,而普通已被认知的病毒多数不超过0.3微米,一根人类头发的直径大约是80微米。

未知的生命

研究编辑吉恩米歇尔‧克拉弗里博士(Dr.Jean-Michel Claverie)与阿贝热尔透露,巨型病毒的基因与其它生命形式大不相同,这意味着它的来源可能是完全不同于细菌、古细菌、和真核生物的原始细胞。他们在报告中形容这两种病毒为“生命之树”中未知的一部份,这是因为新发现的巨型病毒基因中只有7%是吻合现有的资料库。

突破科学已固定的框框

一般已被科学认知的病毒如爱滋病毒(HIV)和流感病毒最多只有10个基因,而病毒与生命体的分别在于其超小体积和简单的基因。而潘朵拉病毒则有高达2,500个基因且体积巨大,可谓突破了科学认识的框框。

十年前,同一组研究团队发现了世界最大的“米米病毒”(Mimivirus),在这以前是最大且基因最复杂的病毒。由于“米米病毒”体积接近一般细菌,所以被以Mimicking(模仿)命名,意思是模仿微生物。类似的巨型病毒通常持有超过1,000个基因,但是这次的发现的巨型病毒基因比那多出两倍以上,对此阿贝热尔感到意外,他表示真的不知道还存在着什么可能性。研究报告于7月19日刊登在《科学》(Science)杂志。

“米米病毒”于1992年在一场肺炎疫情调查中首度被发现,与另一种嗜肺军团菌一同驻留在阿米巴虫的缘故,当时巨型病毒被误当成细菌。直到2003年才被确认为一种巨型病毒。

对于人体的影响

巨型病毒可能很普遍,甚至存在于人体内。据《传染病》杂志(The Journal of Infectious Diseases)于7月2日在网上发表的文章透露,法国研究人员提供了证据证明巨型病毒就存在于健康人的体内。

研究人员从健康者捐出的血液中分离出一种巨型病毒,然后分别在其他四位捐血者血液中发现病毒抗体和病毒的其它迹象。巨型病毒可能潜伏在人体内,侵袭阿米巴虫,然而对于会否使人生病,还是个未知数。克拉弗里博士对此也表明此刻仍无证据证实这种病毒会感染人体,但是对于巨型病毒人们应持有的态度,他补充:“永远也不要说不可能。”

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